Plantas intoxicantes

Plantas intoxicantes

El hombre siempre ha obtenido gran parte de su sustento de las plantas. Algunas de las plantas más utilizadas para alimentación tampoco tienen propiedades medicinales indiferentes, y aunque no nos demos cuenta de ellas hacemos un uso diario, aprovechando las propiedades que tienen estas plantas.

Entre las muchas plantas medicinales que se utilizan en la cocina, sin duda tres están muy extendidas por todo el mundo y en todas las culturas, exportadas de un continente a otro por conquistadores, comerciantes o misioneros.

El primero, el que más tiempo se consume en Europa, es originario de África; los antiguos romanos ya parecen haber conocido su uso, ahora está muy extendido por todo el mundo y se explotan sus fuertes propiedades estimulantes; es el Coffea arabica.

Este pequeño arbusto ahora se cultiva también en América del Sur y en la mayor parte de África y en el Medio Oriente; en Europa se utilizan las semillas tostadas, pero la planta se cultiva solo en el apartamento, ya que no soporta el frío. En los lugares de origen el café alcanza los 3-4 metros de altura y se cultiva en sombra parcial; todos los años produce innumerables semillas pequeñas, cubiertas de una pulpa suave, con una piel de un rojo intenso.

Las semillas limpias son de color verde, se secan al aire y luego se tuestan; el grado de tueste dará el aroma a la bebida, que tradicionalmente se obtiene infundiendo el polvo de las semillas tostadas.

El café se usa no solo por su aroma sino también por sus propiedades medicinales, de hecho el polvo de las semillas tostadas es rico en un alcaloide, llamado cafeína, un fuerte estimulante; esta acción estimulante se explota consumiendo la bebida, pero también para producir cremas corporales y explotar sus propiedades vasodilatadoras y diuréticas.

Las otras plantas intoxicantes

Además del café, cuyo consumo se conoce en Europa desde hace siglos, la segunda planta que ha llegado a nuestras mesas procede de Asia; se trata de ti, cuyo uso fue importado a nuestro continente por los misioneros.

Esta bebida se elabora por infusión, utilizando los brotes jóvenes de grandes arbustos de camelia, que se secan y / o fermentan.

Camellia sinensis, de la que se obtienen las preciosas hojas de té, se cultiva principalmente en Asia Central y del Sur, donde esta bebida se utiliza de forma muy intensiva. Hay varias especies de té, recordamos a grandes rasgos los dos tipos principales: té verde y té negro. Estas son pequeñas hojas obtenidas de la misma planta, pero el té negro se macera y fermenta antes de secarlo y picarlo, en cambio el té verde simplemente se seca, por lo que el follaje retiene algo de la clorofila.

La infusión de hojas de té contiene polifenoles, muy útiles para combatir el envejecimiento celular y los radicales libres; esta bebida también tiene un efecto diurético y depurativo; además, la teína que contiene es un estimulante, muy similar a la cafeína. El té verde es más rico en polifenoles que el té negro y tiene un efecto diurético y depurativo más fuerte.

La tercera planta muy común en nuestras cocinas es Theobroma cacao; el nombre botánico que se le dio significa comida de los dioses, de aquí ya podemos entender su delicadeza, pero no creo que haya un europeo que no haya disfrutado de los placeres del chocolate al menos una vez en su vida.

El cacao se obtiene de las semillas grandes contenidas en los frutos de theobroma cacao, estas semillas se secan, fermentan y tuestan; de estos procesos se obtiene una pasta compacta y viscosa, que se refina aún más para obtener el cacao en polvo o la masa con la que se produce el chocolate.

El cacao también contiene pequeñas trazas de cafeína y, por tanto, es ligeramente excitante; el ingrediente activo por el que se consume el chocolate, sin embargo, es la teobromina, un alcaloide con efecto eufórico; parece que el efecto sobre el cerebro del chocolate es similar al del enamoramiento.


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